La Inflaci贸n Subyacente

Publicado en Reforma el 23 de septiembre de 2004

El Banco de M茅xico introdujo el concepto de inflaci贸n subyacente en su Programa Monetario para 1999 y empez贸 a publicarlo regularmente en 2000.聽 Es un concepto anal铆tico de mucha utilidad que sirve entre otras cosas para vislumbrar la tendencia de mediano plazo de la inflaci贸n.

Despu茅s de pr谩cticamente cinco a帽os de uso continuo, la inflaci贸n 鈥渟ubyacente鈥 se ha convertido en una parte integral de la maleta de herramientas anal铆ticas que utilizamos para interpretar el fen贸meno de la inflaci贸n.聽 Sin embargo, su significado no es obvio o intuitivo para la mayor铆a de las personas, por lo que a veces su uso contribuye a confundir m谩s en vez de aclarar los acontecimientos del momento.聽 A petici贸n de varios lectores, trataremos de explicar de nuevo el concepto y c贸mo se debe utilizar para entender el fen贸meno del alza en los precios.

La definici贸n tradicional de inflaci贸n es un aumento generalizado y sostenido en los precios.聽 En otras palabras, debemos hablar de inflaci贸n cuando vemos espec铆ficamente que la mayor铆a de los precios suben constantemente y no cuando simplemente algunos aumentan en forma aislada.聽 Sin embargo, en la mayor铆a de las ocasiones que vemos que aumenta un solo precio, hacemos referencia a 鈥渋nflaci贸n鈥, sin distinguir el origen o causa de su incremento.聽 Por ejemplo, si aumenta el precio del jitomate en relaci贸n a las dem谩s verduras y legumbres, no debemos hablar de inflaci贸n, sino 煤nicamente de un cambio en un precio 鈥渞elativo鈥.聽 Usamos la palabra 鈥渞elativa鈥, dado que es en relaci贸n a algo m谩s; en este caso es en relaci贸n a los dem谩s precios de las verduras.

El jitomate puede encarecerse en relaci贸n a la cebolla, el chile o el lim贸n en cualquier momento debido a circunstancias espec铆ficas de su propio mercado.聽 Por ejemplo, pudiera ser que llovi贸 mucho y se echaron a perder, o bien, que hubo una plaga que termin贸 por reducir la cosecha.聽 Cualquier circunstancia que motive un cambio en el precio de un bien en lo particular se refiere a una modificaci贸n de un precio relativo.

Por lo regular, vemos este tipo de cambios todos los d铆as; algunos precios suben y otros bajan.聽 Esto ocurre en respuesta a las variaciones en la oferta y la demanda de cada mercado y claramente no es inflaci贸n.聽 M谩s bien, es un fen贸meno 鈥渕icroecon贸mico鈥 ya que obedece a las circunstancias espec铆ficas de cada bien o servicio.聽 Como lo dice la propia definici贸n, para que lo podemos llamar inflaci贸n necesitamos que los aumentos en precios sean generalizados, es decir, en la mayor铆a de los precios, y sostenidos, es decir, no de una sola vez sino mes tras mes.聽 Dado que afecta a todos los mercados, decimos que es un fen贸meno 鈥渕acroecon贸mico鈥.

El problema surge cuando no podemos distinguir claramente entre un aumento relativo y un incremento generalizado.聽 Por lo regular, no nos preocupamos demasiado ya que los aumentos relativos tienden a neutralizarse uno con otro a trav茅s del tiempo.聽 Por lo mismo, medimos la inflaci贸n a trav茅s del incremento ponderado de una muestra significativa de bienes y servicios.聽 Sin embargo, esta es realmente una aproximaci贸n y no una medici贸n exacta, ya que no podemos distinguir a priori si el aumento de un bien proviene de presiones inflacionarias o 煤nicamente de circunstancias muy espec铆ficas de su mercado.

En principio, si a la larga los aumentos en los precios relativos se cancelan con disminuciones en otros, esta distinci贸n no es tan importante.聽 Sin embargo, en el corto plazo pueden surgir variaciones muy importantes que se deben atribuir a un cambio en precios relativos y no como parte integral de la inflaci贸n.

Por ejemplo, el gobierno permiti贸 que hubiera un aumento significativo en los precios de los energ茅ticos, como gas dom茅stico, gasolina y electricidad, como respuesta a las presiones en los mercados internacionales.聽 Estos aumentos no son generalizados, sino 煤nicamente corresponden a dos o tres bienes.聽 Tampoco son sostenidos, ya que aumentaron este a帽o pero seguramente disminuir谩n el a帽o entrante ante un aumento de la oferta y una disminuci贸n de la demanda.聽 El incremento no se debi贸 a presiones inflacionarias, sino a circunstancias espec铆ficas del mercado energ茅tico mundial, como la guerrilla en Irak, los problemas financieros de la empresa petrolera rusa Yukos, las tempestades en el Golfo de M茅xico y la ca铆da en los inventarios de crudo en Estados Unidos.

Ya tuvimos una experiencia similar en 2002, cuando el gobierno aument贸 las tarifas el茅ctricas y otros precios bajo su control para reponer los ingresos mal modificados por los Diputados al aprobar el presupuesto de ese a帽o.聽 Al a帽o siguiente disminuy贸 notablemente el 铆ndice de precios administrados ya que estuvo mejor calculado el presupuesto.聽 Evidentemente era un fen贸meno temporal que afectar铆a a la inflaci贸n al alza en 2002 y que ayudar铆a a disminuirla en 2003.

El ciclo de los precios administrados y concertados es relativamente previsible.聽 Sin embargo, existen otros precios con un comportamiento c铆clico pero bastante irregular y casi imposible de prevenir, como es el caso de los precios agr铆colas.聽 Los precios de las frutas y las legumbres tienen una elevada variabilidad, lo que significa que aumentan y disminuyen frecuentemente, pero en forma irregular.聽 Su comportamiento tambi茅n es distinto al de la mayor铆a de los dem谩s precios, ya que est谩n muy influenciados por el clima y dem谩s factores espec铆ficos de su mercado.聽 Por lo mismo, tambi茅n pueden distorsionar la lectura del comportamiento de la inflaci贸n.

驴C贸mo podemos evitar que el comportamiento de este tipo de precios deforme la interpretaci贸n de la inflaci贸n general?聽 驴C贸mo podemos distinguir entre cambios acentuados en precios relativos y los aumentos generalizados y sostenidos en los precios?聽 Aqu铆 es donde entra el concepto de inflaci贸n subyacente.聽 Se buscan los precios cuyo comportamiento sea distinto a la mayor铆a, como los administrados y concertados y los agr铆colas, para ubicarlos en un (sub) 铆ndice distinto (llamado no-subyacente).聽 Lo que queda es la inflaci贸n medular o subyacente que marca la tendencia de la inflaci贸n general en el mediano y largo plazos.

Dado que hoy la inflaci贸n general (4.82 por ciento) se encuentra significativamente por arriba de la inflaci贸n subyacente (3.66 por ciento), debemos esperar que la general disminuya en un futuro no previsible.聽 Dado que el comportamiento de la inflaci贸n subyacente es muy estable, no tenemos por qu茅 esperar una inflaci贸n mayor en 2005.

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